Defensiva es más importante que un quarterback en playoffs

Cuatro de los cinco equipos que menos puntos admitieron durante la temporada regular se mantienen con aspiraciones de llegar al Super Bowl, algo que no había sucedido desde la integración de la NFL y la AFL hace casi medio siglo.

Y tres de los cuatro conjuntos que menos yardas permitieron también permanecen con vida.

¿Siguen pensando que todo lo que un equipo necesita en esta época es un quarterback de primera clase? Solo hay que seguir de cerca los juegos por el campeonato de ambas conferencias del domingo.

Desde luego, Tom Brady (asumiendo que juegue pese a la lesión en la mano derecha) y los Patriots de Nueva Inglaterra disputarán el título de la Conferencia Americana, como casi todos los años, pero se medirán ante Blake Bortles y los Jaguars de Jacksonville. En la Conferencia Nacional, Nick Foles encabezará a los Eagles de Filadelfia para encarar a Case Keenum y los Vikings de Minnesota, lo que difícilmente cuenta como un duelo de pasadores estelares, y se debe a las lesiones de otros quarterbacks.

Lo que estos cuatro equipos tienen en común es una sólida defensiva, lo que demuestra una vez más que mientras todos se enfocan demasiado en un costado del balón, es el otro el que podría marcar la diferencia. Conforme la mayoría de las reglas y los cobros arbitrales tienden a favorecer a las ofensivas, se vuelve más imperativo encontrar la manera de detener los ataques rivales.

“Cuando se tiene una defensiva capaz de frenar a un arsenal de ese tipo, te permite ganar juegos2, dijo Brian Robison, linebacker de los Vikings, que terminaron la temporada con la menor cantidad de puntos y yardas admitidas.

Minnesota permitió 15,8 puntos por juego. Le siguió Jacksonville con 16,8, y Filadelfia se ubicó en el cuarto lugar con 18,4 y Nueva Inglaterra un peldaño más abajo con 18,5.

“Hay equipos que tienen muy buenas defensivas de las que nadie habla”, dijo el linebacker de los Patriots, Kyle Van Noy. “Nosotros somos uno de ellos”.

Es la primera ocasión desde la fusión de 1970 que se ve ese tipo de dominio defensivo entre los últimos cuatro equipos con vida. Lo más cercano ocurrió en las Finales de Conferencia de la temporada de 2010, cuando llegaron los Steelers, líderes de la NFL en puntos admitidos, seguidos de Packers (2), Bears (4) y Jets (6).

“Los más laureados en el campo son los quarterbacks. Así que diría que nueve de cada 10 veces, uno se enfoca en la planeación ofensiva y esas cuestiones”, dijo el líder tacleador de Jacksonville, Telvin Smith, quien devolvió un fumble 50 yardas para un touchdown el fin de semana pasado. “Las ofensivas venden entradas, y las defensivas ganan campeonatos. Me alegra estar en el costado defensivo”.

Smith es parte de una joven, talentosa y veloz defensiva que se encumbró rápidamente gracias a una combinación de selecciones (los linebackers Smith y Myles Jack, los defensive ends Yannick Ngakoue y Dante Fowler Jr., el cornerback Jalen Ramsey) y de adquisición de agentes libres que jugaron al nivel anticipado (el liniero defensivo Calais Campbell, el cornerback A.J. Bouye y los safeties Barry Church y Tahsaun Gipson).

Solo falta un vistazo a las categorías defensivas de temporada regular, para ver el éxito de los Jaguars, que ayuda explicar su presencia en estas instancias con Bortles, quien fue el 22do en rating con 84,7 puntos entre los quarterbacks con al menos 100 intentos, y cuyas 13 intercepciones solo fueron superadas por otros seis jugadores.

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Los periodistas de AP Dave Campbell en Eden Prairie, Minnesota; Kyle Hightower en Foxboro, Massachusetts; Mark Long en Jacksonville, Florida; y Rob Maaddi en Filadelfia contribuyeron con este despacho.


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